El Heraldo
El pívot barranquillero Jaime Echenique en la Liga de Verano. Cortesía
Deportes

Jaime Echenique, el barranquillero que podría ser el primer colombiano en NBA

El pívot atlanticense comenzó el pasado martes los entrenamientos con los Washington Wizards y está cerca de cumplir su sueño de jugar en la NBA. Estará en los partidos de pretemporada de su equipo.

Para todo basquetbolista profesional su sueño máximo es uno solo: poder llegar a la NBA, la mejor liga de baloncesto de todo el planeta. 

Y ese es el caso del barranquillero Jaime Jesús Echenique Salinas, quien ayer comenzó entrenamientos de campo con los Washington Wizards, equipo con el que firmó hace más de un mes un contrato ‘exhibición 10’, que le garantiza un lugar en la pretemporada del quinteto de la capital de Estados Unidos.

El pívot viene de jugar en el Acunsa GBC, de la Liga de España, en donde logró destacarse a lo largo de la última campaña, lo que le valió para que el cuadro norteamericano se fijase en él y le diera una oportunidad para mostrar sus habilidades en el campo.

Su sueño se acercó aún más cuando fue confirmado en el roster de los Wizards para afrontar la Summer League, campeonato que disputaron los jugadores escogidos en el draft por cada franquicia y los que llevan menos de tres años en la NBA.

En dicho certamen, el atlanticense disputó 37 minutos y anotó 30 puntos en cuatro partidos. No actuó en el último compromiso por un problema en su tobillo, por lo que el cuerpo médico lo quiso cuidar para evitar una lesión más grave.

Aunque no terminó jugando, su buen rendimiento a lo largo del torneo le hizo ganarse la firma del contrato ‘exhibición 10’, que le sirve para entrenar con su equipo. Posteriormente a eso, también se ganó la posibilidad de hacer parte de los trabajos de campo con los de Washington, los cuales comenzaron ayer. 

Contrato Exhibición 10

Normalmente estos vínculos contractuales no garantizan la estadía en el equipo para la temporada de la NBA, pero le permitirán al colombiano mostrar sus condiciones en las prácticas y en los juegos de pretemporada, donde intentará ganarse un puesto en el roster principal y participar en la liga de baloncesto más importante del planeta.

La aspiración de Echenique es quedarse y firmar un contrato ‘two-way’ (doble vía), el cual da derecho a los Wizards a contar con el deportista en la G-League, que es una competencia de reserva como la Triple A en el béisbol de Grandes Ligas, y a echar mano de él cuando el entrenador lo requiera en el conjunto de la NBA.

La filial de los Wizards en la G-League es los ‘Capital Go-Go’.

Jaime tendrá que competir por ese contrato ‘two-way’ con el escolta Jordan Goodwin y el pivote Jay Huff.

Otro colombiano, Braian Angola, de Casanare, firmó un contrato ‘exhibición 10’ en 2018 y jugó dos encuentros de pretemporada con los Orlando Magic. Sin embargo, no  estaba en los planes del entrenador y no logró el vínculo ‘two-way’.

De todas formas, la organización de Florida lo puso a jugar en la G-League para que se fogueara.

Ya después sus posibilidades de ser NBA se esfumaron. En la actualidad se encuentra en el básquet de Grecia.

El desafío 

Si bien todo dependería de las condiciones y del nivel que muestre en los diversos entrenamientos, la decisión final la tomará Wes Unseld Jr, quien es el entrenador principal del equipo capitalino.

Seguramente Jaime se esforzará al máximo y no le pondrá la tarea fácil a su coach. El barranquillero tendrá una competencia dura por el contrato ‘two-way’. El vencedor debe quedar definido a mediados de octubre, antes de que se inicie la temporada regular de la NBA.

A jugar

Aunque su presencia en la competencia oficial aún no está segura, lo que sí es cierto es que Echenique hará parte de la nómina del cuadro de Washington para los partidos de pretemporada.

El primer cotejo donde posiblemente vea acción el atlanticense es en el que su club enfrentará a los Houston Rockets el próximo martes 5 de octubre, en el Toyota Center, a partir de las 7 de la noche (hora colombiana).

Luego tendrá su primer encuentro ante su gente en la Capital One Arena, el sábado 9 del mismo mes ante los New York Knicks, uno de los quintetos que llegó a los playoffs la temporada anterior, por lo que será una gran prueba para el barranquillero en caso de jugar.

Posteriormente, le quedarán dos compromisos más de preparación, uno ante los Toronto Raptors, el 12, y finalizará su pretemporada ante los Knicks, el 15. En esos cuatro partidos es donde Echenique deberá mostrar lo mejor de su repertorio para que el entrenador pueda ponerlo en la lista final de 15 jugadores que encararán la temporada regular, la cual comenzarán el 20 de octubre contra el equipo de Canadá (Raptors) en el Scotiabank Arena.

Figuras de los Wizards 

El equipo capitalino perdió a su principal referente del último tiempo, Rusell Westbrook, quien se fue a Los Ángeles Lakers a pelear por el anillo de campeón.

Ante esta salida, la batuta de figura la tomó el escolta Bradley Beal, quien es el llamado a liderar a los novatos junto al japonés Rui Hachimura, quien no comenzó la pretemporada por “motivos personales”, según informó el club en las últimas horas.

En los juveniles, las apuestas son Corey Kispert y Isaiah Todd, quienes fueron los escogidos en el pasado draft y que buscarán destacarse a lo largo de la temporada con el quinteto capitalino.

Otros colombianos cerca de la NBA

Álvaro Teherán (q.e.p.d.): el oriundo de María La Baja, Bolívar, estuvo en el draft de 1991 y fue seleccionado en la posición 49 por los Sixers de Filadelfia. Disputó cuatro encuentros de pretemporada, pero a pocas horas del comienzo de la campaña regular de la NBA, le notificaron que no haría parte del roster principal. Quedó a un paso. El año pasado murió a los 54 años.

Braian Angola: el nacido en Villanueva, Casanare, firmó un contrato similar al de Echenique, Exhibición 10, en 2018 con Orlando Magic. Jugó dos partidos de pretemporada. Sin embargo, luego fue enviado a los Lakeland Magic, cuadro de la G-League (liga de reserva), sin tener la oportunidad de debutar en la mejor liga de baloncesto del mundo.

Opinión de los expertos

Colombia quiere crecer en el mundo del baloncesto y  en los últimos años ha tratado de hacer una liga competitiva y que pueda atraer a muchos más aficionados.

Y en el mejor equipo del país, Titanes de Barranquilla, juega alguien que conoce a Echenique hace más de seis años, Gianlucca Bacci, quien está confiado de que su compatriota pueda conseguir este hecho histórico de llegar a la NBA. 

“La verdad es que estamos cerca de llegar a algo histórico. Falta lo que todos queremos, que es que dé el último paso. Yo estoy convencido de que lo logrará porque él tiene una gran determinación, ha superado muchos obstáculos y estoy seguro de que este lo va a superar. Estaremos todos orgullosos de que el primer colombiano en llegar a la NBA sea barranquillero”, comentó el escolta. 

“El Jaime que yo conocí y el de ahora son dos jugadores completamente diferentes. No es que evolucionó, sino que se transformó por completo. Hablamos de un niño que jugaba en el parque, a un atleta que está a las puertas de hacer historia y llegar a competir en la NBA. Su juego se transformó un 100%”, agregó el deportista. 

Solo el tiempo dirá si el nacido en ‘Curramba’ hace 24 años, acabará la ausencia de colombianos en la NBA. Lo que sí se sabe hasta ahora es que ha hecho todo el proceso al pie de la letra para protagonizar esa situación inédita en el deporte nacional. Así que... crucen dedos y hagan fuerza por él.

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