Después de 55 años una mujer gana el Nobel de Física

Donna Strickland se convirtió en la tercera mujer en conseguir este galardón. Arthur Ashkin y Gérard Mourou también fueron laureados.

Premio Nobel
Arthur Ashkin, Gérard Mourou y Donna Strickland, ganadores del Nobel de Física de este año. Premio Nobel
Ciencia

Donna Strickland se convirtió en la tercera mujer en conseguir este galardón. Arthur Ashkin y Gérard Mourou también fueron laureados.

Por el desarrollo de herramientas de óptica láser utilizadas en la industria y en la medicina, un estadounidense, un francés y una canadiense fueron galardonados con el premio Nobel de Física.

El estadounidense Arthur Ashkin, de 96 años, se llevó la mitad del premio, mientras que el francés Gérard Mourou, de 74 años, y la canadiense Donna Strickland, nacida en 1959, compartirán la otra mitad, precisó en Estocolmo el jurado del prestigioso galardón.

“La fortaleza del premio que fue otorgado es en un área de la física aplicada. Basados en principios que han sido estudiados durante largo tiempo en áreas como la electrodinámica clásica o cuántica, algunas personas se han dedicado a mirar cómo aplicar estas teorías en sistemas físicos reales que uno pueda tener en el laboratorio y ya aplicados a la vida cotidiana”, explica Herbert Vinck, profesor asociado de la facultad de Física de la Universidad Nacional de Colombia.

La Real Academia de Ciencias de Estocolmo sostuvo que los hallazgos de estos expertos “revolucionaron la física del láser” y “los instrumentos de precisión avanzada que abren campos inexplorados de investigación y una multitud de aplicaciones industriales y médicas”. 

Marie Curie, que en 1911 fue recompensada con el de Química, fue galardonada junto a su marido Pierre en 1903 con el Nobel de Física. Maria Goeppert Mayer recibió el premio en 1963 y ahora Donna Strickland completa la lista de tres mujeres con este reconocimiento. Un hito para muchos científicos.

“Está una mujer involucrada, cosa que a nivel científico nos agrada muchísimo”, asegura Vinck.

Por su parte, Gene Escorcia, doctora en Ciencias Físicas egresada de la Universidad del Magdalena, dijo que como mujer e investigadora siente que su género siempre “ha dedicado su vida a la investigación, a estudiar ciencias puras, pero realmente no se ha dado el reconocimiento por diversos motivos. Este premio es muy oportuno, puesto que nos hemos ido ganando poco a poco nuestro espacio en todas las áreas del conocimiento”.

Hace 55 años no se había dado un premio a una mujer “y es un reconocimiento a alguien que lo tiene ampliamente merecido. Es una persona reconocida por sus aportes en física y creo que queda el aliento de que definitivamente las mujeres están completamente inmersas en el trabajo científico y enhorabuena se da ese reconocimiento”, sostiene Vinck.

Desde el primer premio concedido a una mujer en esta área hasta el segundo pasaron 60 años. Ahora, cinco décadas y media después, será una mujer la que suba al escenario a recibir el reconocimiento de las ciencias puras.

Escorcia indica que “si miramos las estadísticas, la mujer ha podido ganar en cualquier campo de la Física. Pero solo falta ese empuje, que hoy en día se tiene”. Agrega que con esto se abren muchas puertas a las mujeres para superar la inequidad.

“Nos da una luz de que las mujeres sigan estudiando desde los colegios, que las empresas y universidades sigan abriendo los espacios para contribuir a la sociedad”, afirma.

Donna Strickland en la Universidad de Waterloo.
Donna Strickland en la Universidad de Waterloo. AFP

Dos avances

El premio se dividió en dos frentes que están relacionados porque tocan en lo concerniente al a manipulación del láser que, explica Vinck, es una fuente de luz que tiene propiedades muy particulares, entre ellas la coherencia. “Es un rayo de luz que se dispersa muy poco a medida que se propaga y focaliza la energía en pequeñas regiones del espacio”.

El estadounidense logró en 1987 atrapar bacterias vivas sin dañarlas y conservándolas en un ambiente estéril. Las pinzas se utilizan desde entonces en los laboratorios para estudiar los microorganismos, pero también en las nanotecnologías para el control de micromotores.

Esta nueva herramienta le permitió a Ashkin realizar un viejo sueño de ciencia ficción: utilizar la presión de radiación de la luz para mover objetos físicos. “Logró que la luz láser empujara pequeñas partículas hacia el centro del rayo y las mantuviera allí. Se habían inventado las pinzas ópticas”, se lee en el informe publicado sobre el premio.

Por otra parte, Gérard Mourou, egresado de Ecole Polytechnique, una prestigiosa facultad de ingeniería francesa, y su alumna Donna Strickland, recibieron el reconocimiento juntos por desarrollar la técnica de la amplificación de los láser, llamada Chirped Pulse Amplification (CPA), que genera impulsos ultracortos y de gran potencia.

“Tiene como origen la superposición de distintas fuentes de luz láser para generar un pulso. Un pulso es la propagación localizada de energía”, explica Vinck. Esto permite que cuando interacciona con un medio material esa energía sea absorbida de una manera muy eficiente.

Esta técnica de construcción de pulsos ultracortos de alta intensidad ha sido utilizada muy eficientemente para operaciones quirúrgicas de alta precisión donde se requiere hacer procesos de una manera muy controlada como aquellas personas que sufrían de miopía o cataratas.

“Los instrumentos de precisión avanzados están abriendo áreas de investigación inexploradas y una multitud de aplicaciones industriales y médicas”, advierte la academia en su informe.

Ya en Colombia se hacen cosas, destaca el profesor Vinck. “Desde hace unos 30 años ha habido un interés por hacer aportes en estas áreas en distintos tipos de dispositivos”, apunta. 

Los tres premiados con el Nobel de Física del martes son los laureados 207º, 208º y 209º desde que se atribuyó por primera vez un Nobel, un premio creado por el inventor sueco Alfred Nobel por testamento. Reciben 9 millones de coronas suecas, la mitad será para Arthur Ashkin y la otra se dividirá entre Gérard Mourou y Donna Strickland.

El turno de hoy es para el Nobel de Química. El de Economía será conocido el lunes 8 de octubre y el viernes se conocerá en Oslo el de la Paz. 

Ashkin, el laureado de mayor edad de los Nobel en todas las categorías, fue premiado por desarrollar la “pinza óptica” un instrumento que permite manipular organismos extremadamente pequeños, como células o bacterias.

Anuncio del Nobel de Física realizado este martes.
Anuncio del Nobel de Física realizado este martes. AFP

Strickland , después de Goeppert-Mayer y Curie

Poco después del anuncio, Strickland, profesora de la Universidad de Waterloo, en Canadá, dijo estar honrada con el premio, que habían recibido antes dos mujeres en esta categoría desde que se creó en 1901.

“Pensé que sería más fácil premiar a las mujeres físicas, (...) espero que con el tiempo las cosas vayan más rápido”, dijo.

Donna Strickland nació en 1959 en Guelph, Canadá. 

Estudió ingeniería física en la Universidad McMaster, en Ontario, Canadá, y luego obtuvo su doctorado en Física especializado en Óptica de la Universidad de Rochester, en EE.UU.

“Este es el primer premio Nobel de Waterloo y la primera mujer en recibir el Premio Nobel de Física en 55 años”, dijo Feridun Hamdullahpur, presidente y vicerrector de la Universidad de Waterloo, donde Strickland es profesora asociada en el Departamento de Física y Astronomía.

Entre 1901 y 2017 solo 49 mujeres han sido reconocidas en todas las categorías de este premio. En el caso de la Física, de los 210 premiados hasta el momento, solo tres han sido científicas.

La Academia Real de Ciencias estima que las pocas mujeres galardonadas con premios científicos se explica por el hecho de que los laboratorios durante mucho tiempo les mantuvieron las puertas cerradas

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