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AX-1, la misión comercial que llega la Estación Espacial Internacional

Un cohete de SpaceX, la compañía de  Elon Musk,  partió este viernes con cuatro civiles a bordo. Con este hito comenzó en pleno la era del turismo por el espacio.   

La era del turismo espacial ha comenzado en firme desde este viernes con el lanzamiento de la misión AX-1, la primera totalmente privada que llevó a la Estación Espacial Internacional (EEI) a cuatro hombres. Se trata de tres turistas espaciales y un ex astronauta de la NASA como comandante. Cada boleto tuvo un costo de 55 millones de dólares (aproximadamente unos $209 mil millones).

A las 10:17 a.m. (hora de Colombia) la cápsula Crew Dragon partió con éxito desde la plataforma 39 del centro Espacial Kennedy en Estados Unidos, impulsada con un cohete Falcon 9 que regresó de manera segura a la plataforma de rescate.

Según informó Axiom Space, empresa liderada por Elon Musk, encargada de la organización del viaje con destino a la Estación Espacial Internacional, de la tripulación hacen parte Larry Connor, un empresario estadounidense de tecnología y bienes raíces de 71 años; Eytan Stibbe, empresario y ex piloto de combate israelí, segundo en su país en viajar al espacio; Mark Pathy, un inversionista y filántropo canadiense; y Michael López-Alegría, un astronauta retirado de la NASA, de origen español, que registró casi 260 días en cuatro misiones espaciales anteriores.

López-Alegría que es una de las cabezas en el desarrollo de Axiom Space, permanece al mando de la misión que este sábado al llegar a la Estación Espacial Internacional les permitirá convivir con astronautas.

“Cuando era niño, me inspiraron las primeras misiones tripuladas de la NASA: Mercury, Gemini y Apolo. Es un gran honor participar en este siguiente capítulo”, explicó en rueda de prensa López-Alegría.

El vuelo Axiom Mission 1 (Ax-1) ha sido organizado en virtud de un acuerdo comercial con la NASA y le permitirá a la tripulación vivir a bordo del complejo orbital y experimentar al menos ocho días de microgravedad y vistas de la Tierra que solo se pueden apreciar plenamente desde la Estación Espacial.

Cabe destacar que la empresa de Elon Musk ha sido responsable de eventos importantes en la nueva carrera espacial privada, en la que compite junto con Blue Origin de Jeff Bezos y Virgin Galactic de Richard Branson. Estas tres empresas han logrado incrementar el número de lanzamientos entre 2020 y 2022.

Sin embargo, SpaceX ha estado varios pasos delante del resto. Gracias a su trabajo cercano con la NASA, uno de sus principales inversionistas, logrando enviar cápsulas Crew Dragon tripuladas desde 2020 a la Estación Espacial Internacional.

La misión Ax-1, además de suponer la primera visita comercial a la EEI, es también el segundo vuelo totalmente comercial puesto en órbita tras la misión Inspiration4 de septiembre pasado, también con financiación privada e igualmente en una cápsula Dragon de SpaceX.

Esta misión se convierte además en la primera parte de un plan de Axiom Space para crear la primera estación espacial privada de la historia. La idea es que reemplace a la EEI en el momento en el que esta se retire, algo que ocurrirá en 2030.

“Es la primera de varias misiones que seguirán en el año 2024 que pondrán a prueba nuestras capacidades para el cumplimiento de este objetivo”, destacó Derek Hassmann, director de operaciones de Axiom Space.

Récords de los tripulantes

La histórica tripulación la integra Larry Connor, empresario estadounidense que ha volado más de 16 aviones diferentes y compitió en el Campeonato Nacional de Acrobacia Aérea de EE.UU., servirá como piloto del Dragon y se convertirá en el primer astronauta particular en pilotar una misión espacial orbital. Este hombre de 71 años se convierte en la segunda persona de mayor edad en volar al espacio (solo superado por el fallecido John Glenn, quien realizó su segundo vuelo espacial a la edad de 77 años). Connor también compite en carreras todoterreno, ha hecho rafting en el río Zambezi en África y el río Futaleufu en América del Sur y ha alcanzado la cima del Monte Kilimanjaro en África y el Monte Rainier en el estado de Washington.

Mark Pathy, de 50 años, será el undécimo canadiense en volar al espacio, después de nueve astronautas de la Agencia Espacial Canadiense. Es cofundador del Cirque du Soleil, quien se convirtió en el primer supuesto "turista espacial" de Canadá en 2009, informa Space.com.

Eytan Stibbe, quien nació en Haifa, será el segundo israelí en lanzarse al espacio, siguiendo a su amigo Ilan Ramon, quien murió trágicamente en el transbordador espacial Columbia en 2003. Stibbe fundó Vital Capital Fund, que se centra en empresas comerciales y financieras principalmente en África. A los 63 años, Stibbe se convertirá en la tercera persona de mayor edad en entrar en órbita. Lopez-Alegria será el primer ex astronauta de la NASA en regresar a la órbita y visitar la EEI. También tiene 63, pero es cinco meses más joven que Stibbe.

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