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Tras siete meses de viaje, Perseverance llega este jueves a Marte

La misión buscará rastros de vida en el planeta rojo. Se descarta que se encuentre con el Curiosity.

El viaje de casi siete meses de la Tierra a Marte de la sonda espacial Perseverance terminará este jueves con un desafiante intento de aterrizaje en el planeta rojo que nadie podrá seguir en tiempo real por la diferencia de comunicaciones de 11 minutos entre ambos planetas.

El éxito o fracaso del “peligroso aterrizaje” mantendrá en suspenso a la agencia espacial estadounidense Nasa durante los “siete minutos de terror” entre la llegada del vehículo espacial a la fina atmósfera marciana y la superficie de ese planeta.

Este rover, de 6 ruedas y unos 3 metros de largo, tendrá que defenderse solo durante esos minutos de la difícil maniobra de descenso y además durante el retraso de comunicaciones de 11 minutos con el Laboratorio de Propulsión de la Nasa (JPL) en California en caso de emergencia.

José Antonio Rodríguez Manfredi, responsable ante la Nasa de una pequeña estación meteorológica a bordo del Perseverance, dijo este miércoles a Efe que los aterrizajes en Marte son “muy complejos porque todo tiene que ser automático por el retraso de las comunicaciones”.

“Es peligroso, el vehículo es muy pesado, muy grande y hay que depositarlo suavemente”, manifestó el científico español.

En menos de 7 minutos pasa de 20.000 kilómetros por hora a ser depositado sobre la superficie, y todo eso funcionando de manera automática. El ordenador que tiene a bordo lo tiene que controlar todo”, precisó.

Aseguró que aunque “muchas cosas pueden fallar, la NASA tiene mucha experiencia”.

Si resulta exitoso, será el primer aterrizaje de la Nasa en Marte desde Curiosity (2012) y se sabrá en algunos minutos, y en caso opuesto, el silencio hablará por sí mismo.

Además de las comunicaciones, el desafío de este vehículo espacial, el quinto de la Nasa que aterrizará en el planeta rojo (este jueves a las 2:48 de la tarde  hora colombiana).

La sonda realizará el aterrizaje en un área peligrosa: el cráter Jezero, que se cree fue el lecho de lago y por tanto sería rico en microorganismos fósiles.

“Tratamos de ir un punto en concreto muy particular del cráter, cerca de un delta de un río y muy relativamente cerca hay unos acantilados. Cualquier variación en la trayectoria en los vientos, por ejemplo, podían meternos dentro de esos acantilados y eso sería complicado”, explicó Rodríguez Manfredi.

Allen Chen, líder de entrada, descenso y aterrizaje de la sonda, aseguró hoy en rueda de prensa que las condiciones para mañana son “favorables”, con apenas algunas nubes, y que Perseverance “está programado para finalizar el trabajo” independientemente que lo puedan ver o escuchar.

Con esta adversidad a la vista, la Nasa señaló que busca responder a la “gran pregunta básica: ¿Estamos solos en el universo?”.

De paso, Perseverance allanará el camino para posibles misiones humanas a Marte tras una exploración de más de medio siglo desde que el primer sobrevuelo del Mariner 4.

El vehículo descenderá en el antiguo supuesto lago y delta, en una zona de acantilados escarpados, dunas de arena y campos de rocas que tal vez sustentó vida microbiana en el pasado.

Perseverance es una caja llena de sorpresas, entre ellas micrófonos, que por primera vez captarán el sonido de Marte, y un esquelético helicóptero de cuatro patas y menos de 2 kilos conocido como Ingenuity.

Con unos 130 kilos más de peso que Curiosity, especialmente por los taladros que perforarán las piedras para extraer en unos tubos del tamaño de unos cigarros una treintena de muestras, Perseverance está dotado, entre otros, de cámaras, la estación meteorológica MEDA a cargo de Rodríguez Manfredi y hasta una potencial fábrica de oxígeno, conocida como MOXIE.

Detalló que incluso MEDA tiene otra cámara “que va a apuntar al cielo permanentemente y vamos a ver cómo se mueve las nubes y cómo el polvo se eleva”.

En ese sentido manifestó que uno de los principales objetivos de MEDA es el estudio del polvo de Marte que tiene partículas muy finas y juegan un papel importante en la atmósfera y puede afectar mucho a los astronautas y a los sistemas que los apoyan.

MEDA es un conjunto de sensores que medirán también temperatura, velocidad y dirección del viento, presión y  humedad relativa.

Sobre si el Perseverance se encontrará en Marte con Curiosity, que todavía está subiendo al Monte Sharp y registró su día 3.000 en Marte a principios de este año, Rodríguez Manfredi dijo que no.

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