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Opinión

Del miasma al virus

Cada vez que las fronteras del “conocimiento viral” se desplazan, la comunidad académica mundial lo celebra con especial regocijo.

Un virus es en esencia un agente microscópico incapaz de reproducirse fuera de las células de otro organismo. Esta característica, unida a su menor tamaño, hizo que su identificación como causa de enfermedad se retrasara con respecto a las bacterias y hongos. Con el descubrimiento de los virus el enfoque para la prevención de las enfermedades infecciosas cambió para siempre. Antes de este hallazgo, existían muchas teorías para explicar sus orígenes, la más popular de ellas se refería a una neblina tóxica llamada “miasma”, según la cual, las patologías aparecían al respirar aire que contenía partículas suspendidas de materia en descomposición.

De estas diminutas amenazas aprendemos desde nuestra infancia, bien sea por padecer su infección, manifestada como frecuentes resfriados, o por el malestar asociado a la aplicación de vacunas que buscan evitar que nos enfermemos por su causa. A nuestra generación, como a ninguna otra antes, le ha correspondido vivir los grandes desarrollos logrados por la ciencia en el conocimiento de los virus. Fuimos testigos de la erradicación de la viruela, vía vacuna, como peste viral que periódicamente azotaba a la humanidad. También nos ha tocado presenciar la aparición de enfermedades emergente, dos de ellas especialmente graves (Sida –Covid 19), han generado una gran carga de enfermedad para los sistemas de salud del planeta.

Cada vez que las fronteras del “conocimiento viral” se desplazan, la comunidad académica mundial lo celebra con especial regocijo, pues con ello usualmente se consigue rápidamente mitigar el dolor que estas enfermedades acarrean. Un ejemplo de lo anterior se produjo esta semana cuando el Premio Nobel de Medicina se otorgó a los investigadores que descubrieron el virus causante de la hepatitis C. Esta enfermedad mata a más de 400.000 seres humanos al año. Cuando se vuelve crónica, como actualmente se estima que afecta a 71 millones de personas alrededor del planeta, se convierte en una de las principales causas de cáncer de hígado. A pesar de lo anterior, frente a sus “parientes”, la A y la B, esta enfermedad es casi desconocida.

La hepatitis C se adquiere al tener contacto con sangre de alguien portador del virus. Antes de que los galardonados investigadores lo descubrieran, y con ello se desarrollaran pruebas para detectarlo, todo aquel que recibía una transfusión sanguínea corría el riesgo de ser infectado. Con la obligatoriedad de examinar la presencia del patógeno en todos los productos sanguíneos que se usen, los grupos que ahora tienen mayor riesgo de contraerla son los consumidores de drogas inyectables y aquellos que se tatúan y se colocan piercing en sitios que no cumplen con las medidas de bioseguridad existentes para hacerlo.

Aún desconocemos mucho acerca de las enfermedades virales. Identificar el agente y sus mecanismos de contagio suelen ser los primeros pasos para ayudar a contener su diseminación. Precisamente en este trabajo aún se encuentra la comunidad científica mundial intentando confirmar si efectivamente el virus causante de la actual pandemia se transmite de manera significativa por aerosoles, algo parecido a la teoría miasmática de la antigüedad.

Como recomendación a mis lectores y mientras se resuelve la duda, utilicen preferentemente los espacios al aire libre para reunirse, eviten sitios cerrados, concurridos y pobremente ventilados. Desde hace siglos se sabe que el aire “limpio” es sinónimo de salud.

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