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Por: Alix López @alixlopezvargas

En video | “Es mejor que el tabaco se pierda, en vez de malvenderlo”

Bolívar

La crisis del cultivo tiene en jaque a 1.300 familias de Bolívar y Sucre. Única empresa que queda en la zona ya compró lo pactado pero los agricultores tienen al menos 200.000 ilos de excedente.

El aroma de arroz recién cocido, y la fragancia gastronómica de un pollo guisado acabado de retirar del típico fogón de leña costeño, se mezclan con el vaho que brota de unos 150 mazos de hojas de tabaco que cuelgan en un tendido de alambres que rodean la casa de Sonia Blanco.

La escena transcurre en San Francisco, vereda de Ovejas (Sucre), zona tabacalera por excelencia en la región de los Montes de María, en la Costa Caribe colombiana.

Y mientras Sonia, de 30 años, se prepara para servir aquel delicioso platillo, su esposo, Pedro Bohórquez Contreras, se lamenta de la cosecha de tabaco de este año que arrojó pérdidas.

“Los precios eran buenos, pagaban hasta 3.000 por el kilo de la hoja, pero desde que la compañía de Tabaco Rubio cerró nos quieren pagar a 1.000 pesos el kilo”, explica Pedro, de 52 años.

La vereda San Francisco, teñida del verde característico de los Montes de María, está a 15 minutos en carro desde El Carmen de Bolívar sobre la Troncal de Occidente. Para llegar allí hay que adentrarse por una vía destapada rodeada de extensos cultivos de maíz, ñame, berenjena, y desde luego tabaco.

“No estamos cortando porque no hay quien compre la hoja. Las ganancias eran estas, las del segundo semestre del año y las estamos perdiendo”, añade el hombre con dejo de desconsuelo.

Bohórquez, padre de Liliana, Ever y de John, confiaba en que la cosecha de agosto le dejaría ganancias por lo menos de un millón de pesos.

“Este será un diciembre triste, pero no voy a regalar la cosecha, prefiero que se pudra en la casa. Este es el sustento de uno,  y si se pierde es como si nos hubieran mochado los brazos, porque no nos beneficiamos”, agrega el labriego en su queja.

La siembra de tabaco negro en poblaciones de la Costa como San Jacinto, Talaiga Nuevo y El Carmen de Bolívar, pasó de 2.615 hectáreas en el 2015, a 651 en el 2019.

De acuerdo con cálculos de los productores, al menos 200.000 kilos de excedente no tienen garantizados su comercialización, por lo que se exploran mercados como China, de acuerdo con lo señalado por el secretario de Agricultura de Bolívar, Danilo Contreras (ver recuadro Sustitución de Cultivos).

De bonanza a crisis

 Pedro Bohórquez se refiere a la crisis que ha golpeado a los Montes de María tras el cierre de fábricas tabacaleras como Espinosa Hermanos, Tabacos Bolívar, Tabarama, Tabacos Caribe, tabacalera El Carmen y Tabacos E. Pérez, y Tairona, entre otras, que generaban cientos de empleos en la región.

En su época de apogeo dejaban jugosas ganancias a los agricultores, pese a que finalmente no eran muy justos con los precios, reconoce el hombre.

Otros factores como la presencia de grupos armados que perpetraron masacres en la zona, hizo que los campesinos huyeran de poblaciones como El Salado (Bolívar), y Cholón, Colosó y Los Palmitos (Sucre).

A ello se suma la disminución del 4,6% en el consumo de cigarrillos en Colombia, según cifras del Ministerio de Salud por el aumento del contrabando, la carga impositiva y la búsqueda de alternativas libres de humo en el  mundo (como vapear, por ejemplo).

El 5 de junio pasado fue la estocada final para los productores costeños: el cierre de Coltabaco-Philip Morris International (que maneja las marcas Chesterfield, Derby, Marlboro, Pielroja y L&M.) en Barranquilla y Medellín.

En su momento Heliodoro Campos, presidente de la Federación Nacional de Productores de Tabaco, dijo que la Philip compraba cerca del 50 % de la producción nacional, por lo que la afectación era para al menos 2.300 familias de Sucre, Bolívar y Norte de Santander, entre otros.

Carga represada

 Jacobo Arias, presidente de la Asociación de Tabacaleros de Bolívar, explica que en la presente cosecha, la tabacalera CDF (de inversionistas filipinos y colombianos), la única que queda en El Carmen de Bolívar, compró 1.400.000 toneladas de tabaco negro seco en la región, tal como estaba pactado.

Los productores estiman que en Bolívar y Sucre hay por lo menos 200.000 kilos represados, lo que para Arias es efecto del “folclor” con el que se siembra en la Costa.

“Aquí sembramos sin saber si nos van a comprar. Tampoco tenemos apoyo del Gobierno Nacional, ni estímulos para buscar alternativas, aunque en el Ministerio de Agricultura nos han propuesto la marihuana medicinal y recreativa, pero para producir media hectárea requiere de millones que nosotros los campesinos no tenemos”, asegura.

Sobre la carga represada el vocero de los tabacaleros señala que entrarían en conversaciones con fabricantes de Girón y Piedecuesta (Santander).

La familia Bohórquez Contreras selecciona las hojas de tabaco en la vereda San Francisco, en la zona rural de Ovejas (Sucre).
La familia Bohórquez Contreras selecciona las hojas de tabaco en la vereda San Francisco, en la zona rural de Ovejas (Sucre). Luis Rodríguez

Diciembre triste

La crisis tabacalera por los excedentes de la cosecha 2019 se percibe en muchos rincones de El Carmen de Bolívar, tal como ocurre en la vivienda de los esposos Vladimiro Rivera y Candelaria Martínez, proveedores de tabaco de más de tres décadas.

“Este ha sido uno de los peores años, y qué paradoja, en la cosecha de 2019 el tabaco fue de lo mejor”, sostiene Vladimiro.

El inmueble de la calle 23 con carrera 22 está “tapizado” de 4.000 kilos de hojas de tabaco que no han tenido salida en el mercado, pero pese a ello, no dejan de tocarle la puerta con la esperanza de un comprador.

El miércoles a las 10 de la mañana Yadira Elena Arrieta García llegó con un bulto que  cargó en un mototaxi.

Candelaria, una especie de “ángel” para los campesinos, trataba de explicarle que no tenían dinero para comprarle, como ya se lo habían explicado minutos antes a Álvaro Díaz.

Yadira se agarraba la cabeza desesperada, mientras el conductor de la moto aguardaba el pago del transporte.

“Ay seño, deme aunque sea para el pasaje por la traída del bulto de tabaco”, le repitió, a lo que Candelaria accedió.

Aquí en esta casa -añade la comerciante- se hace lo que podemos. A muchos ya los conocemos y por eso tratamos de ayudarlos aunque sea en una mínima parte.

Díaz contó que esperaba ganancias de tres millones de pesos por la media hectárea que sembró. “Logré vender un millón 200 mil pesos, pero debo sostener a mi familia. Esta Navidad será muy triste”, asegura, rodeado de decenas de pacas de tabaco. Los tabacaleros de Bolívar, pese a la crisis, confían en una salida que les permita evitar que la otrora bonanza termine de esfumarse para siempre.

Sustitución de cultivos

Danilo Contreras, secretario de Agricultura de Bolívar, asegura que desde hace dos años están impulsando la sustitución del cultivo de tabaco, sobretodo del rubio. “La cultura es demasiada arraigada, porque ante la baja demanda de rubio, los campesinos sembraron tabaco negro. Y la comercializadora CDF compró los cupos acordes con la demanda. Y no hay forma de sacar ese excedente.

La propuesta que está sobre la mesa es acopiar ese tabaco para ver si en febrero pueda tener una salida. Las noticias no son muy alentadoras porque se estaba mirando el mercado de China, pero no han reaccionado”. Para Contreras lo ideal es ofrecerles alternativas de cadenas productivas promisorias como yuca,  cacao, ñame y acuicultura.

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