Contaminación del aire: causas y efectos sobre la salud

¿Qué tan nocivos pueden ser los efectos de la contaminación del aire para nuestra salud? ¿Cuáles son las afecciones más comunes? ¿Cómo se mide el nivel de contaminación en Barranquilla?

Una columna de humo cubre parte del puente Pumarejo. Las quemas en el Vía Parque Isla Salamanca son un contaminante.
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¿Qué tan nocivos pueden ser los efectos de la contaminación del aire para nuestra salud? ¿Cuáles son las afecciones más comunes? ¿Cómo se mide el nivel de contaminación en Barranquilla?

La contaminación del aire amenaza la calidad de vida y la salud de los seres humanos. La Organización Mundial de la Salud –OMS, a través de la Agencia Internacional en Investigación del Cáncer –IARC, establece la contaminación del aire urbano como una de las principales causas de cáncer y de mortalidad por este. 

El número de muertes por la contaminación del aire en el mundo, es 6 veces mayor que las provocadas por la malaria y 4 veces mayor que las provocada por el VIH/SIDA. La contaminación atmosférica es responsable de 430 mil muertes prematuras en Europa y 27 mil muertes prematuras en España.

Según el Observatorio Nacional de Salud (ONS) del Instituto Nacional de Salud (INS), en Colombia se registran más de 15.000 muertes cada año, producto de la exposición al aire de mala calidad. Esto es casi un 8% del total de la mortalidad anual del país. Entre las afecciones de alta ocurrencia están la enfermedad isquémica del corazón, con mortalidad del 13,9%; el accidente cerebro-vascular, la Enfermedad Pulmonar Obstructiva (EPOC), con mortalidad del 17,6%; las infecciones respiratorias agudas y el cáncer de pulmón, entre otras.

La situación es preocupante teniendo en cuenta la poca información disponible sobre el tema. Medellín y Bogotá hacen parte de las 10 ciudades más contaminadas de América Latina. “En comparación con estas urbes, Barranquilla presenta una mejor calidad del aire, debido principalmente a las condiciones topográficas y meteorológicas, ya que la dirección del viento proviene, en gran medida, del océano, aportando un aire más limpio a la ciudad, además de presentar altas  velocidades de viento que ayudan a dispersar los contaminantes atmosféricos”, afirma Ismael Schneider, profesor investigador  del Programa de Ingeniería Ambiental de la Universidad de la Costa.

Para Schneider, gozamos de mejor calidad de aire que Bogotá, teniendo en cuenta la normatividad colombiana. Sin embargo, a la hora de comparar con los estándares emitidos por la Organización Mundial de la Salud –OMS, hay eventos en que no se cumplen los límites establecidos por esta organización. “Según la última revisión de la normatividad colombiana sobre calidad del aire, se espera que para el año 2030 los estándares alcancen los límites establecidos por la OMS”, afirma.

Evaluación de la calidad del aire

El monitoreo de contaminantes atmosféricos da una visión global de la calidad del aire en la ciudad. Sin embargo, es preciso identificar las fuentes contaminantes y cómo estas afectan la salud humana y ambiental. Esta información permite tomar medidas preventivas y correctivas para garantizar una correcta gestión ambiental. 

En Colombia se monitorea la calidad del aire, y en el caso de Barranquilla, desde el año 2018 la Universidad de la Costa inició una serie de investigaciones relacionadas con la identificación de fuentes de contaminación por material particulado atmosférico en la ciudad, cuya etapa final contempla el análisis toxicológico, que permitirá identificar las principales afectaciones que este contaminante puede generar en la población.

El laboratorio de calidad de aire de la Universidad de la Costa, cuenta con un punto fijo de monitoreo que incluye una serie de equipos para el monitoreo en tiempo real de las concentraciones de material particulado, así como la recolección de muestras destinadas a la caracterización química del PM10 y PM2.5. Con estos análisis, la universidad identificará las principales fuentes de contribución de este contaminante. Además, se llevan a cabo monitoreos móviles alrededor de la ciudad para desarrollar mapeamiento espacial de material particulado.

“Estas investigaciones son desarrolladas por Unicosta, en cooperación técnico-científica con prestigiosas universidades de países como Brasil, Estados Unidos, Canadá, España, entre otros. Adicionalmente, sostiene convenios con las autoridades ambientales de la ciudad y el departamento, aunando esfuerzos para obtener información confiable y de calidad que permita la implementación de políticas públicas locales. Se espera a dar a conocer los resultados de estas investigaciones antes de culminar el 2019.

En la actualidad, funcionan en Barranquilla, bajo jurisdicción de Barranquilla Verde, 3 estaciones de monitoreo de la calidad del aire (monitores automáticos), ubicadas en: Escuela de Policía Antonio Nariño, Parque Tres Ave Marías y una unidad móvil. También se cuenta con otras 6 estaciones que son administradas por la Corporación Autónoma Regional del Atlántico – CRA, ubicadas en los municipios de Soledad, Puerto Colombia y Malambo, 2 en cada uno.

Contaminantes más dañinos

Los contaminantes que más afectan la salud humana son: el material particulado atmosférico (fracciones PM10, PM2,5, PM1 y nanopartículas), black carbón, los gases monóxido y dióxido de carbono (CO y CO2), dióxido de azufre (SO2), óxidos de nitrógeno (NO y NO2), ozono (O3) y compuestos orgánicos volátiles (COVs).

Emisiones globales de CO2 por sector (2014): 39% Electricidad y energía, 27% Transporte, 20% Industria, 8% Otros y 6% Residencial.

Con información de: Dpto. de Civil y Ambiental y Dpto. de Energía -Programa de Ingeniería Ambiental Unicosta. El Heraldo -febrero 16 de 2019.

Efectos en la salud

La contaminación del aire causa riesgos, daños o molestias graves en las personas. Puede ingresar por 3 vías o medios: vía respiratoria, cutánea o digestiva; y sus acciones en el organismo pueden ser irritantes, asfixiantes, narcóticas o tóxicas.

Entre sus efectos están: cefaleas, mareos, náuseas, vómitos y disnea, pasando por alteraciones visuales, desorientación, perdida del conocimiento, hasta infecciones respiratorias, como bronquitis y neumonía, disminución de la función pulmonar, arritmias, accidente vascular agudo y muerte.

Estudios epidemiológicos de todo el mundo demuestran que esta contaminación genera un aumento en los síntomas de asma, y efectos crónicos a nivel respiratorio y cardiovascular. Si la exposición a los contaminantes es alta y prolongada, puede conducir a la muerte por enfermedades respiratorias y cardiovasculares.

 

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